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Alimentos transgénicos : Reina la confusión

Los niños clónicos de Hitler en "Los niños de Brasil" eran ciencia ficción, pero hoy la oveja Dolly rumia en las Tierras Altas de Escocia. Lo que hace pocas décadas era sueño de científicos visionarios hoy es factible.

Dolly, el berrido clónico

Quizá sea en la explotación de animales con interés económico donde el desarrollo es menor, aunque se obtengan resultados espectaculares (clonación de ovejas). De hecho, los primeros experimentos llevados a cabo con cerdos eran poco satisfactorios (se obtenían animales enfermos), e incluso otros, como los destinados a aumentar la producción láctea de la vaca, se han abandonado, por diversas causas. Los últimos estudios se dirigen a conocer aspectos básicos que permitan utilizar genes relacionados con el crecimiento, la eficiencia alimentaria, la resistencia a enfermedades o la adaptación a las condiciones ambientales (la aplicación de la biotecnología a las especies piscícolas permitiría una gestión más racional de los recursos marinos, por ejemplo).

El número de productos alimenticios modificados genéticamente disponibles en el mercado es todavía muy reducido. La ingeniería genética es, no lo olvidemos, una ciencia incipiente, que debe madurar mucho. El proceso para diseñar, desarrollar y comercializar los productos transgénicos es largo y costoso, los riesgos potenciales para el entorno no son del todo controlables, el marco legal para este tipo de productos es aún muy limitado y, finalmente, no suscitan mucha aceptación social.

Deben atenerse a la legislación.

Los productos transgénicos deben cumplir los criterios de una Directiva europea de 1997: que sea necesario y útil, seguro para la salud humana y el medio ambiente, y que sus características sean las declaradas y que, además, se mantengan en el tiempo. El apartado más discutido por las asociaciones de consumidores es el etiquetado, sobre el que existen dos posiciones. Una demanda un etiquetado detallado y la otra considera que especificar si el producto está modificado genéticamente, a menos que existan motivos de seguridad que lo justifiquen, no suministra información útil al consumidor.

De cualquier modo, somos nosotros, los consumidores quienes debemos valorar los límites éticos y legales de las nuevas tecnologías. Para ello, no estaría de más propiciar amplios debates sociales, con la incorporación de científicos, técnicos, empresarios, juristas y políticos, que permitan alcanzar un consenso sobre los usos y aplicaciones de la biotecnología.

Biotecnología: del cereal a la clonación

La biotecnología, como conjunto de herramientas obtenidas del conocimiento de los fenómenos biológicos, nació cuando el hombre manipuló microorganismos, plantas y animales para su propia alimentación:

  • Hacia el 7000 a.C. Se cultivaban cereales.
  • Hacia el 6000 a.C. Se fabrica la cerveza en la región de Mesopotamia.
  • Hacia el 3000 a.C. Los cereales se trituraban para obtener harinas.
  • Hacia el 2000 a.C. Se elabora el queso en Europa.
  • 1857. L. Pasteur enuncia la teoría biológica de la fermentación.
  • 1856 – 1863. J.G. Mendel efectúa ensayos sobre la transmisión de caracteres en guisantes.
  • 1893. E. Büchner realiza estudios sobre extractos de levadura: las enzimas.
  • A partir de 1940: Se inicia la producción de penicilina y otros antibióticos a partir de cultivos de microorganismos.
  • 1953. J.D. Watson y F.H.C. Crick proponen la estructura del ADN.
  • Finales de 1970: Insertando un gen en microorganismos, se sintetiza insulina humana para diabéticos.
  • Inicios de 1980: Introduciendo un gen en una bacteria, se obtiene una hormona de crecimiento (la somatotropina bovina).
  • A partir de 1990: Se inician estudios para insertar genes en animales y plantas con fines alimenticios.

Aplicaciones potenciales de la biotecnología para obtener plantas con características mejoradas

Apio – zanahoria

Prolongar el carácter crujiente en el momento de corte.

Achicoria

Incrementar el sabor dulce

Café

Mejorar la resistencia a los insectos. Mejorar su rendimiento. Mejorar el aroma. Disminuir el contenido en cafeína.

Colza

Modificar la composición en aceites, para incrementar la proporción de grasas insaturadas. Incrementar su resistencia a las plagas.

Maíz

Mejorar la resistencia a insectos.

Melón

Ampliar la vida media del fruto (más duradero).

Patata

Mejorar resistencia a virus. Aumentar resistencia a insectos. Disminuir su capacidad de absorber aceite durante la fritura. Obtener variedades más dulces.

Soja

Disminuir su requerimiento en fertilizantes. Favorecer su resistencia a herbicidas más selectivos. Mejorar su valor nutritivo modificando su composición proteica.

Eliminar los componentes causantes de alergias.

Tomate

Incrementar la resistencia a enfermedades de origen vírico. Mejorar el rendimiento con un menor tratamiento químico. Aumentar el contenido en materia sólida (menor cocción para productos envasados). Modificar el proceso de maduración: desarrollo del aroma , y resistencia a la putrefacción. Obtención de variedades más dulces.

Uva

Conseguir nuevas variedades, sin pepitas.

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